Jan 232018
 

Jet tempur F-16 Angkatan Udara AS. © US Military via Wikimedia Commons

JakartaGreater.com – Pada tanggal 14 November 2017, empat dekade produksi massal F-16 Fighting Falcon di Fort Worth, Texas telah dihentikan. Fasilitas produksinya pun kini dipindahkan ke South Carolina dan akan memakan waktu sekitar dua tahun untuk bisa berfungsi sepenuhnya.

Mereka akan memberikan dukungan pemeliharaan untuk armada jet tempur F-16 yang ada sampai fase mereka habis. Sejauh ini, Lockheed Martin, perusahaan yang sekarang memiliki F-16, bersama dengan sejumlah lini produksi di Belgia, Belanda, Turki, Jepang dan Korea Selatan, telah mengirimkan 4.588 jet tempur F-16 ke 26 negara.

Pesanan 16 unit pesawat F-16 untuk Bahrain dan modernisasi armada F-16 Singapura akan meregangkan fasilitas manufaktur dan upgrade hingga tahun 2023.

Fase penuaan F-16 yang tersedia jauh lebih cepat daripada tingkat produksinya selama lebih dari satu dekade terakhir. Tanpa ada pesanan lebih lanjut, secara bertahap F-16 telah dilupakan.

F-16 adalah produk dari program pesawat tempur ringan yang diluncurkan pada tahun 1970-an. Kebutuhan operasionalnya adalah untuk mengalahkan MiG-21 Soviet, dalam hal manuver tempur.

Sejumlah konsep baru digabungkan ke dalam desain dan kemudian model produksi dari F-16 termasuk kanopi single frame, stick kendali yang terpasang di samping dan kursi pilot 30 derajat.

Namun, itu adalah konsep stabilitas statis yang santai dan ditandemkan dengan Fly By Wire (FBW) dan pembangkit listrik yang sangat kuat yang mampu menjadikan jet F-16 sebagai pelopor klub 9G.

Induksi ke Angkatan Udara AS (USAF) pada tahun 1979, diikuti oleh induksi di angkatan udara berbagai mitra NATO sejak tahun 1980 dan seterusnya. Secara bertahap, ekspor F-16 ke sejumlah besar negara di Asia diizinkan. Pasca-Saddam, Irak merupakan negara penerima terbaru untuk pesawat ini.

Inventarisasi pesawat tempur di dunia telah berubah dalam lima dekade terakhir. Lebih dari 38.000 unit pada tahun 1988 dan menurun secara substansial setelah berakhirnya Perang Dingin. Saat ini, terdapat 79 jenis dan lebih dari 16.275 pesawat tempur yang beroperasi di dunia.

Pada periode setelah Perang Vietnam, MiG-21 adalah pesawat tempur terpopuler dalam hal jumlah. Dan ini diikuti oleh J6 (MiG-19) yang diproduksi secara massal oleh China.

Lebih dari 11.400 MiG-21 diproduksi di bekas Uni Soviet bersama dengan lisensi yang dibangun di India dan Cekoslowakia serta dikirim ke hampir 60 negara. Tapi dalam tiga dekade terakhir, dominasi MiG-21 dan J6 China telah digantikan oleh jet tempur F-16, F-18 dan F-15. Ketiga jenis ini berasal dari Amerika Serikat dan sekarang membentuk 30 persen dari persediaan pesawat tempur di dunia.

F-16 berada pada posisi terdepan dengan pangsa 16 persen, seperti yang ditunjukkan pada Grafik I. Jumlah produksi F-16 lebih banyak dibandingkan dengan MiG-21. Jika saja bukan karena kontrol ketat pemerintah AS terhadap penjualan perangkat keras militer, F-16 akan memiliki pasar yang lebih besar karena kemampuan tempurnya.

F-16 yang dikombinasikan dengan paket sensor persenjataanya, terbukti sangat sesuai untuk pertempuran udara pada kuartal terakhir abad ke-20. Dari perkembangan sensor elektronik dan senjata jarak jauh terkait untuk pertarungan dan juga pertahanan udara, kemampuan manuver menjadi yang sekunder, karena kemampuan pengamatan rendah sebagai kemampuan inti dari platform tempur.

Teknologi stealth atau siluman telah menemukan jalannya ke dalam operasional dengan F-117, namun dengan keterbatasan dalam hal kecepatan. Pesawat itu subsonik dengan 0,92 Mach sebagai kecepatan puncaknya.

Namun F-22 (2,0 Mach) dan F-35 (1,6 Mach) telah mengatasi keterbatasan kecepatan ini dan telah ditetapkan untuk menjadi platform tempur andalan menggantikan F-16.

Meskipun memungkinkan dilakukan modernisasi pada pembangkit listrik, avionik dan persenjataan di F-16 agar sesuai dengan kemampuan F-35, kemampuan pengamatan rendah yang terakhir tidak dapat disesuaikan karena desain dasar F-16 memang tidak sesuai dengan konsep siluman.

Badan metalik, bentuk dan persenjataan eksternal pada F-16 itu, menghasilkan Radar Cross Section (RCS) yang besar untuk dapat menghindari pengamatan rendah dalam lingkungan operasional saat ini dan masa depan.

Maka dari itu, F-35 dari Lockheed Martin, dengan desain silumannya, telah diatur untuk menjadi pesawat tempur di posisi terdepan. 46 dari pesawat ini dikirim pada tahun 2016 dan produksi meningkat lebih lanjut ke 66 pada tahun 2017.

Jet tempur F-16 Blok 70 mendefinisikan kembali manuver dan tetap menjadi platform yang kuat selama hampir empat dasawarsa. Ini akan tetap relevan secara operasional di lingkungan teknologi rendah selama satu dekade ke depan.

Namun, perkembangan teknologi siluman akan mengurangi relevansinya dan keharusan pemeliharaan akan mendorongnya menuju kepunahan. Pesawat tempur legendaris ini sudah pasti akan dilupakan.

Kita pada saatnya akan menyaksikan awal dari berakhirnya sebuah era.

Artikel ini pertama kali ditulis oleh Kishore Kumar Khera untuk IDSA. (19/1/2018)